Kaj Hendriks - startte zijn roeicarrière bij Studenten Roeivereniging Triton

Met 19 medailles op zak kan je de 32-jarige topsporter Kaj Hendriks gerust een groot talent noemen. Naast zijn lidmaatschap bij de Utrechtse Studenten Roeivereniging Triton, maakt Kaj sinds 2009 ook deel uit van het nationale Olympische roeiteam. Hij verdeelt zijn tijd dan ook tussen Utrecht en Amsterdam, maar Utrecht is en blijft toch echt zíjn stad.

Studeren combineren met topsport, het kan!

Kaj kwam aanvankelijk niet naar Utrecht om te roeien, maar om te studeren. In 2006 begon hij met de studie geneeskunde aan de Universiteit van Utrecht. De keuze om hier te gaan sporten was daarom makkelijk gemaakt. Utrecht telt tientallen studentensportverenigingen. Volgens Kaj maakt de compactheid van de stad het makkelijk om dicht bij huis een geschikte vereniging te vinden.

In zijn zoektocht naar een leuke sportclub viel Kaj’s oog op USR Triton. Enthousiast stortte hij zich op zijn nieuwe sport. En wat bleek? Hij had talent! Al gauw roeide hij vijf keer per week en binnen twee jaar zelfs tien keer per week. Hierbij kreeg hij professionele begeleiding. “Er zijn goede deskundige  trainers en fanatieke vrijwillige coaches bij Triton aanwezig. Zij zorgen ervoor dat alle roeiers zich op hun eigen niveau kunnen blijven ontwikkelen.” Dat het roeien zo’n groot deel van zijn leven zou worden, had hij niet verwacht. Hierdoor kwam zijn studie echter wel wat in het gedrang. “Het combineren van mijn studie met topsport was niet altijd makkelijk. Met zoveel trainingssessies per week, schoot het studeren er nog wel eens bij in.” Kaj lacht: “Maar nu, 11 jaar later, kan ik dan toch zeggen dat ik naast topsporter, ook eindelijk basisarts ben.”

Ook al duurde het wat langer van vooraf gedacht, hij heeft – juist ook tijdens het roeien - veel gehad aan zijn studie geneeskunde. Naast de structuur die het universiteitsleven hem gaf, gaf het hem ook veel inhoudelijke kennis. “Tijdens zowel de studie als de sport ben ik veel bezig met het menselijk lichaam: welke grenzen heeft het, welke voeding heeft het nodig om te presteren, waar komen blessures vandaan, etc.” Tot op zekere hoogte ziet hij zichzelf ook als zijn eigen patiënt. Niet dat hij zichzelf medicatie voorschrijft, maar wel denkt hij na over aangepaste trainingsschema’s, belastbaarheid van zijn lichaam en de juiste balans. “Het helpt me te wapenen tegen grote blessures.”

De prijzenkast

Kaj heeft al een indrukwekkende sportcarrière achter de rug. Zo won hij niet alleen medailles op Europese- en wereldkampioenschappen, ook vertegenwoordigde hij Nederland tijdens de Olympische Spelen van 2016 in Rio de Janeiro, waar hij de bronzen medaille in ontvangst mocht nemen. Toch is dat niet zijn kers op de taart: “Mijn allermooiste overwinning is toch de Varsity van 2019.” De Varsity zijn de jaarlijkse, nationale universiteitsroeiwedstrijden die sinds 1939 plaatsvinden op het Amsterdam-Rijnkanaal en georganiseerd door Triton in naam van de KNSRB (Koninklijke Nederlandsche Studenten Roei Bond). “Het was geweldig om tijdens een thuiswedstrijd voor Triton in de winnende boot te mogen roeien. Jaren hebben we er naartoe geleefd en toen lukte het! Wat een unieke ervaring.”

Geef mij maar groen

Naast dat Kaj Utrecht een heerlijke stad vindt om te studeren en zich kon ontwikkelen als topsporter, geniet hij ook van de ruimte voor recreatie – zowel in de stad als in de regio. “Een van mijn favoriete plekken is Rhijnauwen in de richting van Bunnik, aan de oostzijde van de stad. Je kan hier prachtig wandelen, fietsen en kanoën, maar ook lekker pannenkoeken eten. Er is voor ieder wat wils en het ligt op slechts tien minuutjes fietsen vanaf het centrum van Utrecht.” Door zich onder te dompelen in de rustige, groene natuur van het Kromme Rijngebied, kan Kaj even ontsnappen aan de drukte en stress die topsport en studeren met zich meebrengen. De combinatie zorgt ervoor dat Utrecht voor Kaj de ideale plek is om zich te vestigen.

Beeld: © Fotostudio Red Green Blue